Neurocientíficos canadienses descubren por qué el loro es tan inteligente

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Los loros como este mackaw tienen una habilidad especial para planificar los pasos necesarios para abrir una nuez. Sin necesidad de prueba ni error. (Foto: Pixabay)

Neurocientíficos canadienses descubren por qué el loro es tan inteligente

Por Leonora Chapman | amlat@rcinet.ca

La capacidad que tienen estos animales de usar herramientas, resolver problemas, comprender conceptos matemáticos e incluso de hablar, motivó a los investigadores a estudiar 98 muestras de cerebros de aves, incluidos loros, búhos, gallinas y colibríes.

Los loros, un grupo que incluye guacamayos, keas, loros grises africanos y cacatúas, son probablemente las aves más inteligentes del mundo.

Investigadores de la Universidad de Alberta han acumulado una de las colecciones de cerebros de aves más grandes del mundo.

Esto les permite a los científicos investigar por qué los loros son más astutos que los búhos, las gallinas y muchos otros de nuestros amigos emplumados.

¿Qué tan inteligentes son los loros?

En un laboratorio, pueden doblar un cable para pescar comida desde lo profundo de un tubo. En la naturaleza, inmediatamente planean una serie de pasos para abrir un coco.

“Algunas de las ideas sobre la inteligencia de los loros se relacionan a que enfrentan diferentes situaciones ambientes y comportamentales. Por ejemplo, de un lado, el hecho de que pertenezcan a un gran grupo social significa que tienen que analizar mucha información. También son capaces de comprender las intenciones de los demás, como reconocer qué pájaros son sus hermanos, amigos de confianza o enemigos. Los primates también tienen un sistema social complejo”.

Cristian Gutiérrez-Ibáñez, investigador postdoctoral en psicología de la Universidad de Alberta en Edmonton.

“Pueden resolver problemas muy fácilmente o sin tener que probar y cometer errores”, dijo Gutiérrez-Ibáñez.

Los loros son solucionadores de problemas

Gutiérrez Ibáñez y Doug Wylie, entre otros, descubrieron que los loros tienen un circuito cerebral único parecido al de los primates, que les permite realizar tareas complejas, en lo cual radica el secreto de su inteligencia.

El circuito neuronal que subyace a la inteligencia en las aves habría sido identificado por estos neurocientíficos que creen que su descubrimiento es un ejemplo de la evolución convergente entre los cerebros de las aves y el de los simios.

Ellos afirman que su trabajo también podría ayudar a comprender mejor las bases neuronales de la inteligencia humana.

Carretera del cerebro

“Una región del cerebro llamada núcleo de pedunculopontina juega un papel central en la inteligencia de los primates”, dice Cristian Gutiérrez-Ibáñez.

Esta estructura transfiere información entre dos regiones importantes del cerebro, la corteza y el cerebelo, lo que permite un procesamiento rápido de la información y un comportamiento más avanzado.

En humanos y primates, los núcleos pontinos son más grandes que otros mamíferos. Esto es lógico dadas nuestras habilidades cognitivas.

-Cristian Gutiérrez-Ibáñez

Las aves también tienen núcleos pontinos, pero son muy pequeños.

Aunque sí tienen una estructura similar llamada núcleo en espiral interno (NSI).

Situado en otra parte del cerebro, el núcleo tiene la misma utilidad que las pontinas, es decir, circular información entre la corteza y el cerebelo de las aves.

Este ciclo entre la corteza y el cerebelo es importante para la planificación y ejecución de conductas más avanzadas.

-Doug Wylie, Universidad de Alberta

Wylie le dijo al difusor público CBC que el hecho de que los loros hayan desarrollado la misma conectividad a través de diferentes vías que los primates sugieren que enfrentan la misma presión selectiva para asumir un comportamiento sofisticado.

Lejos de tener un cerebro de pájaro

Los autores del estudio analizaron los cerebros de una muestra de 98 especies de aves, desde búhos hasta loros. Su objetivo era comparar el tamaño de su NSI con el resto de su cerebro. Pudieron determinar que el loro tenía un NSI mucho más grande que otras aves.

En realidad, es de dos a cinco veces más grande en los loros que en otras aves, como las gallinas.

-Cristian Gutiérrez-Ibáñez

“Independientemente, los loros han desarrollado un área ampliada que conecta la corteza y el cerebelo similar a la de los primates. Este es otro ejemplo fascinante de convergencia entre loros y primates “, dice el investigador Cristian Gutiérrez-Ibáñez.

Esto explica comportamientos más sofisticados, como el uso de herramientas y la autoconciencia.

-Cristian Gutiérrez-Ibáñez

Los autores, cuyo trabajo se publica en Scientific Reports, quieren profundizar su estudio del cerebro del loro para comprender mejor el tipo de información que puede manejar.

“El descubrimiento reciente plantea la necesidad de conocer en profundidad cómo se produce este proceso en los núcleos pontinos de los seres humanos para comprender mejor el funcionamiento de nuestros cerebros”, concluye Gutiérrez-Ibáñez.

Wylie señaló, además, que hay 11.000 especies de aves. Al reunir una gran colección de cerebros de aves, los investigadores esperan comprender más sobre su diversidad e inteligencia. ¿El siguiente en su lista? Aves de la familia del cuervo. También son conocidos por su destreza en la fabricación de herramientas.

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