Mantis religiosas usan gafas 3D. Por razones científicas

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Mantis religiosas usan gafas 3D. Por razones científicas

Por Carrie Arnold | Revista National Geographic

La sala de cine de Jenny Read no exhibe “La Guerra de las Galaxias”, pero su sencillo invento es muy innovador a su manera.

Read y sus colegas de la Universidad de Newcastle, Reino Unido, han construido el primer cine para insectos. En específico, para mantis religiosas que usan diminutas gafas 3D.

Su objetivo: confirmar que las mantis religiosas pueden ver en 3D, capacidad que los científicos denominan estereopsis o visión binocular.

Y los resultados, publicados hace poco en Scientific Reports, demuestran que tienen razón.

En la estereopsis, cada ojo detecta sutiles diferencias en la ubicación de un objeto, y de esa manera el cerebro calcula la distancia a que se encuentra el objeto. La mayoría de los humanos tiene estereopsis, igual que muchas aves e insectos.

“Desde el punto de vista de un insecto, la ventaja de la visión binocular es que te da una determinación precisa de la profundidad casi instantáneamente”, dijo Simon Laughlin, neurocientífico de la Universidad de Cambridge, quien ha estudiado la visión de los insectos desde hace 45 años.

La capacidad para juzgar la distancia es crítica para los depredadores que buscan comida, y para las presas que intentan evitar convertirse en la cena, agrega Laughlin, quien no participó en el estudio.

A la vieja escuela

Hace 30 años, uno de los estudiantes doctorales de Laughlin, Sam Rossel, aportó los primeros datos de que las mantis religiosas podrían tener visión 3D como los humanos.

Era una propuesta extraña, pues los ojos de los insectos evolucionaron independientemente de los de las personas, y se suponía que la estereopsis era una característica de los mamíferos con ojos orientados hacia el frente. Sin embargo, el estudio de Rossel, publicado en Nature, en 1983, sugería lo contrario.

Desde entonces, nadie volvió a trabajar gran cosa en el tema, hasta que Read tuvo un conversación casual con una colega, quien acababa de recibir un embarque de mantis religiosas africanas (Sphodromantis lineola).

“Mencionó que tenían visión 3D y preguntó si me interesaría estudiar algunos ejemplares”. Contesté, “Por supuesto”, recuerda Read.

Matiné de insectos apetitosos

Primero, el equipo creó gafas 3D en miniatura, como las gafas clásicas que se usaban hace años para ver películas 3D.

Como las mantis no perciben bien el color rojo, los investigadores usaron lentes azules y verdes, las cuales fijaron a la frente del insecto usando una minúscula cantidad de cera de abeja y un tipo de resina.

Si entonces me hubieras dicho que en 20 años estaría haciendo películas para insectos, no te habría creído.

Jenny Read, Universidad de Newcastle

Luego, colgaron a la mantis cabeza abajo (su postura predilecta para cazar) frente a un monitor de computadora, con una separación de unos 10 centímetros.

Los científicos proyectaron “películas” que, en realidad, eran una serie de discos móviles que semejaban los movimientos de presas de mantis. “Los habría percibido como un insecto apetitoso flotando frente a ella”, dijo Read.

Si tenía visión 3D, la mantis sólo atacaría cuando su “presa” pareciera estar a unos 2 centímetros de su cara.

Y eso fue justamente lo que grabaron Read y su equipo.

“Es un trabajo de muy alta calidad”, asegura Laughlin.

Próximos estrenos

Parece un final digno de Hollywood, pero sólo es el principio para los científicos que estudian la visión de los insectos. Por ejemplo, Read aún no sabe cómo funciona, exactamente, la visión 3D de la mantis, y está decidida a averiguarlo.

“Tengo un doctorado en astrofísica teórica”, agrega. “Si entonces me hubieras dicho que en 20 años estaría haciendo películas para insectos, no te habría creído”.

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